La Orimulsion

La Orimulsion

Orimulsión® es una marca registrada para designar a un combustible hecho a base de bitumen (petróleo extra-pesado) desarrollado por INTEVEP, la filial de investigación y desarrollo de Petróleos de Venezuela S.A. (PDVSA) para usos industriales, continuando una previa colaboración de emulsiones de British Petroleum (BP). La comercialización de este producto estuvo a cargo de la empresa Bitúmenes del Orinoco, S.A. (BITOR), también filial de PDVSA.

El bitumen existe en estado natural y se obtiene de la reserva más grande de Venezuela: la faja del Orinoco. Las reservas de bitumen se estiman en más de 1,2 billones de barriles (aproximadamente 190 millones de metros cúbicos), un valor superior al cincuenta por ciento (50%) de las reservas estimadas del mundo entero.[3]

La orimulsion de basa en emulsiones inversas (emulsión petróleo agua) al contrario de emulsiones directas (agua en petróleo), Aun cuando los componentes son los mismos en ambos casos y las propiedades fisicoquimicas del crudo no cambian, se observa una gran diferencia en sus propiedades reológicas, es decir, las emulsiones de agua en crudo son más dificiles de transportar que las emulsiones de crudo en agua. En las emulsiones directas alcanzaban viscosidades varias veces superiores a la viscosidad del crudo original utilizado. Su viscosidad aumenta con el incremento de la fase dispersa, en este caso es el agua.

Para el 3 de Abril de 1981, el Ing Gilberto Zerpa Rojas afirma que ha logrado la invención de reducir la viscosidad de crudos de Socororo en un 97% de su valor original produciendo una emulsión inversa de crudo de Socororo en agua. Vale decir que esta emulsión inversa tenía la siguiente particularidad: la relación entre las viscosidades del crudo y del agua utilizada era de 1800:1 y los porcentajes de agua probados oscilaban entre 22 y 33%.

Opciones del Desarrollo de esta Tecnología. Inclinación de la Balanza.

La Orimulsión®, un producto venezolano que tiene convenientemente ventajas y desventajas, como se indicarán a continuación, que sirven de argumentos a sus defensores y sus detractores, tanto dentro como fuera del país. El respaldo está dado tanto por conveniencias estratégicas de esta fuente de energía como además por las consecuencias económicas de su implementación. Si se evalúan estos argumentos se podría decir que “todos tienen la razón” desde su propio punto de vista, pero sin embargo, conociendo que un sistema no puede ser perfectamente equilibrado, la balanza termina por inclinarse hacia las razones que tienen el mayor peso.

“La orimulsión constituye el único producto inventado en Venezuela con aceptación mundial por parte de las termoeléctricas, independiente de las transnacionales estadounidenses y europeas ligadas al sector petrolero y eléctrico, por lo que su producción y comercialización es la herramienta básica con que cuenta Venezuela para escapar del subdesarrollo”[2]

A favor del uso de la Orinulsión, una nota de ASA Consultans, Bitor señala:

Orimulsion is a fuel derived from the bitumen that occurs naturally in large reserves in the 700 km long Orinoco oil belt in Venezuela. It is extracted, processed and distributed by Bitumenes Orinoco SA (Bitor), a subsidiary of the Venezuelan state-owned oil company, and is imported into the UK by Bitor Europe Ltd. It is transported by tanker as a mixture (an emulsion) of 70% bitumen and 30% water, with 0.2% of a surfactant (nonylphenol ethoxylate) to stop the mixture from separating. The fuel is currently used or being tested in a number of countries. As with coal or oil, there are a number of trace elements which influence its environmental impact: e.g. sulphur 2.7%, vanadium 300 mg/kg, nickel 65 mg/kg. Orimulsion’s cost of around £33/te means that the fuel costs are similar to coal (both 0.5p/kWh generated), but its price advantage over its chief competitor coal, comes from lower capital and running costs. It is cheaper than HFO because the latter is subject to customs and excise duties of around £19/te. [Source: National Power / ASA Consultants /DTI/Bitor][7]

Ventajas

Así se evalúan algunas de las ventajas como combustible para la generación de electricidad, donde la orimulsión posee ciertas propiedades que la hacen muy adecuada [3]:

-Las reservas probadas de bitumen son muy elevadas.
-Posee un precio competitivo con respecto a otros combustibles comercializados mundialmente, como el carbón.
-Es relativamente fácil y seguro de producirse, transportarse, maniobrarse y almacenarse.
-Se puede usar en centrales termoeléctricas destinadas a utilizar carbón o combustible pesado, claro está, con sus correspondientes modificaciones.

Implementación de la Orimulsión

La explotación del bitumen, así como la producción, manejo de Orimulsión y la construcción de las instalaciones físicas necesarias para dichas actividades, fueron realizadas por las antiguas filiales operadoras de PDVSA Corpoven y Lagoven para BITOR, empresa que llevaba a cabo directamente la comercialización del combustible. Orimulsión se utilizó como combustible para alimentar las calderas en centrales termoeléctricas en todo el mundo, en países como Canadá, China, Dinamarca, Italia, Japón, Lituania y Singapur. [3].

Una nota de su libro sobre la utilización de esta inventiva venezolana el economista Fernando Travieso Lugo señala :

“El mercado de generación eléctrica nacional debe ser representativo de los combustibles presentes en Venezuela, de esta manera Pdvsa y demás entes eléctricos como Cadafe y sus filiales, dejarían de adoptar políticas que sólo se justifican en el caso de las transnacionales que ven disminuir sus reservas de petróleo y apuestan al gas. Pdvsa y las empresas eléctricas no deben comportarse como una transnacional al servicio de los intereses del primer mundo, impulsando de manera casi exclusiva el gas o cualquier combustible que no sea orimulsión, cuando en Venezuela tenemos la principal reserva de petróleo del mundo. Atenta contra el interés nacional que en Venezuela no se produzca un solo kilovatio de electricidad con orimulsión”.´[2]

En enero de 2004 Mommer Bernard publica un artículo titulado Orimulsión: Verdades científicas y mentiras políticas [20] y que puede ser descargado desde la página de PDVSA:

“No cabe duda que la Faja es el tema por excelencia de la investigación científica y tecnológica venezolano en el campo de los hidrocarburos. Su fin es, y tiene que ser, incrementar el valor de la misma, no en disminuirlo. La Orimulsión lo disminuía sistemáticamente; de allí la acertada decisión del gobierno de desactivar su producción cumpliendo, como Venezuela siempre lo ha hecho a lo largo de su historia, con los compromisos contractualmente contraídos”

¿Por qué se desiste de esta Tecnologia?.

Es bien sabido que Venezuela cuenta con una de las mayores reservas de bitumen , y además ha desarrollado la orimulsión como una de las formas de usar este tipo de recurso, sin embargo, coloca en la balanza una serie de proyecciones, beneficios y desventajas con el fin de decidir por el destino de la faja y por ende de la orimulsión.

En 2003 el gobierno de Hugo Chávez decidió cancelar el proyecto de Orimulsión, asesorado principalmente por Bernard Mommer, viceministro de Hidrocarburos. Éste señalaba que la Orimulsión se vendía como una emulsión de bitumen y agua cuando realmente era petróleo extrapesado con agua, además cuestionaba que la transformación de crudo extra pesado que soló se puede lograrsepor al menos tres formas: mezclarlo, mejorarlo o bien a través de la Orimulsión, siendo que traería menos ganancias por esta última forma.[22,20]

Mommer fue criticado por la oposición venezolana por asumir una supuesta postura antinacionalista al defender la desaparición de la Orimulsión, y que para algunos de ellos su antinacionalismo se debía al hecho de poseer seis nacionalidades y la venezolana desde 1987.[24] Los detractores de la medida de Chávez dicen que se debe mantener la exportación de Orimulsión porque los precios del sector eléctrico (al cual estaba enfocado) son menos volátiles que los del mercado petrolero, por lo que el ingreso de divisas se mantendría estable y el monopolio en la producción y oferta del combustible lo mantiene Venezuela.[22,25] Pero el problema que vulnera explícitamente la economía venezolana, es que la Orimulsión tiene precios referenciales del carbón, y como petróleo extra-pesado, sus precios referenciales, son evidentemente, los precios del petróleo [22]. Es decir, es un negocio que no es precisamente rentable para Venezuela.

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